呂布奉先、ローマを治める <序>

ヲヲクラゲ
こんにちは、漫画原作者のヲヲクラゲです。三国志最強と謳われる呂布りょふが主人公の小説です。

第一話

短い夏に急かされるように植物達は緑の世界を作りはじめている。今年の夏はいつもより暖かい。

村から少し登った丘の上で少年はそんなことを考えていた。

 

切れ長の目に涼しさを持った美しい少年である。向かいの風を受け、後ろで束ねた髪が揺れる様は天の使いのようだ。

しかし簡素な衣服の隙間から見える筋肉は鋼を束ねたように隆起していた。しなやかな体つきは野生の獣を連想させる。

美なのか野なのか、正なのか邪なのか、少年自身ですらまだ決めかねているようだった。

 

視線の先に少年は自分の村を見ている。

若々しい緑の中、村だけがくっきりと浮き上がっている。暖かさのせいか時間がゆっくり流れているようだった。

少年はこの場所からの眺めがどの景色より一番好きだった。村の中で小さく動く人々、立ち上る炊飯の煙、遠くに聞こえる村人の声。その全てが少年の心を満たした。

長い間少年は飽きるふうでもなくその景色を眺めていた。

 

はくにいちゃん」

ふいに後ろから声がした。はくと呼ばれた少年は優しく振り返った。

美しい少女が夏の陽光に髪を溶かしながら笑っている。

季蝉きせんか…また後をつけてきたな」眩しい少女の姿に目を細めながら伯は笑った。

「そろそろ帰ろうよぅ」

甘えるように季蝉きせんはくの目を見て言った。伯は無言でうなずき、季蝉を抱き上げると丘を降りはじめた。陽はとうに南天を過ぎていた。

 

家の前までくると伯は大事な宝物を扱うようにそっと季蝉きせんを降ろした。

「ありがとう!また後で遊ぼうね。」そう言うと季蝉は元気よく走りだした。季蝉の姿が見えなくなるのを確かめて伯は家に入らず中庭へ回った。

雲が出てきたせいか日差しは弱くなってきている。そのせいか伯の顔が少し厳しくなったようだった。

 

中庭の端には静かに男が立っていた。

気付いた伯が軽く目配せすると男は傍らに置いてあった木剣を投げてよこした。

「遅刻です。はく様」無愛想でどこか怒ったような声だ。

だが彼がそんなことで怒る人間でないことを伯は長い付き合いで知っている。

「すまないラクレス。季蝉きせんがせがんでな、丘へ行っていた」

「逆でしょう」ラクレスと呼ばれた男は短く言い返した。

「季蝉が稽古に間に合うようお前を連れてきてくれたのだろう。」しわがれた太い声。いつの間にか父まで中庭を眺んでいた。

「どうも皆季蝉きせんの味方だな」はくは苦笑いとともに投げられた木剣を構え男をみる。

 

この国の人間ではない。

浅黒い肌に緑がかった瞳、皺の刻まれた顔、髪はひどい癖毛。体躯たいくはそれほど大きくはないが引き締まっている。

ラクレスという名前は他の国ではありふれた名前なのだろうか。手にはすでに伯と同じ木剣が握られている。

ラクレスの緑色の瞳が深さを増した。

 

第二話

じとり、と場が特別な空気に変わっていく。

二人が履く羊革ひつじかわをなめして作った靴はまるで動いていない。

 

しかし少しずつ2人の剣気は大きく、鋭くなり相手に向かっていく。

この微妙な 空間の歪み。武に暗い者には分かるまい。はくは思う。大きな剣気の波は周りの物の質、量をも変える。

ラクレスの剣気は一定ではない。

寄せては返す波のようである。こちらが行こうと思えば退き、逆に退こうと思えば来る。

決して相手の剣気と交わろうとはしない。その境目ぎりぎりの所で伯もまた機を伺っている。

剣気の進退に合わせ、ラクレスの存在は大きくも小さくもなる。

これを感じられない者であれば、ラクレスに一呼吸の間に打ち倒されているだろう。

 

今うちこめば十中十かわされる。

故に撃たない。

今うちこめば良くて相打ち。

故に動かない。

今うちこめばどうなるか。

故に動けない。

 

逡巡するはくをからかうように、ラクレスから発せられる剣気が突然消えた。

頭で考える前に体が勝手に反応する。

重心を前に落とし滑るようにラクレスに踏み込む。

瞬間。ラクレスの姿は陽炎かげろうのようにゆらぎ、消えた。

足首の動きだけで伯の左方へ飛んでいる。50を過ぎたと聞く男の動きではない。

 

完全に間合いを外された伯は、しかしその動きに付き合うことはしなかった。

ラクレスの側面からの打ち込みを前を向いたまま弾き返す。

乾いた音が鳴るのと同時にラクレスは二度目の跳躍を行い完全に伯の後方に出た。

剣を弾き返された反動を利用した恐るべき体捌きである。無防備な後頭部に向けラクレスは竹を割るように剣を振り下ろす。

その剣が頭部を捉えたと見えた瞬間、伯は右足を軸に反転していた。

 

ラクレスの剣は軸をずらしたはくの頭髪をかすめ、交差するように振られた伯の剣先がラクレスの額の上でぴたりと止められた。

「お見事です。伯様」やはり怒ったようにラクレスは言った。

 

第三話

その言葉には答えずはくは無言で剣を引き呼吸を整えた。

首筋には汗がうかび、顔は少し照れたように紅潮しラクレスを見ている。

 

正直ラクレスは驚いていた。

2ヶ月程前からはくの動きに無駄が消え、静から動への移行に鋭さが増した。

常人ならもはや束になってもかなうまい。

だがそれでも自分が打ち負かされるのは数年は先であろう。そう思っていた。

しかし少年の才能はどうやらラクレスが計れる器を超えていたようだ。

すでに剣身一体となりつつあり、底知れぬ武の才を放ちはじめている。

呂大夫りょたいふとの約束の時が来たようである。

 

少年は男になる時が来たのだ。

ラクレスは西日をまとった美しい少年を見ながらそう思った。

 

第四話

辺りはすでに夕暮れの色に包まれつつある。

 

ふいに。「はくよ」と、父は静かに声をかけた。

呼ばれて伯は向き直る。

父の目は伯の顔をじっと見ていた。

沈む夕日の斜光が眉間の皺をさらに深いものにしている。

「剣では常に勝るか」短く父は問うた。

「…」

はくは答えない。確かに剣において、というよりも剣においてのみ自分はラクレスより技量が上達したのであろう。

しかしそれとて木剣ぼっけんでの話だ。真剣になれば、また別である。

そのうえ、槍、弓、馬上においての全ての動作で自分はラクレスの足下にも及ばない。

何よりも自分に剣の振り方を教えてくれたのはラクレスである。

 

呂大夫りょたいふ様」木剣を地に置き拝礼しながら答えたのはラクレスだった。

はく様の剣は常にそれより勝ります」

 

呂大夫りょたいふはしばらくの間をおいて伯に言った。

「精進したようだな」

伯はその言葉に微かな悲しみの響きがあるのを感じた。怒るにしても褒めるにしても豪快な人である。いつもとは違う父の物言いが気になった。

呂大夫はそれだけ言うと中庭から立ち去ろうときびすを返した。

「父上」

なぜかはくは無性に不安になり呼び止めた。振り向いた呂大夫は「一週間後、わしの部屋に来い」とだけ言った。

 

第五話

父の言うその日まで、はく季蝉きせんを伴い、毎日丘にのぼり村を見た。

稽古をし、時間があればまた季蝉きせんを連れ、村の人々と話して回った。

はくが来ると村人は仕事の手を休め笑顔で世間話をする。

みな伯と季蝉が好きであった。そして伯と季蝉もまたこの村全てを愛していた。皆家族だ。

早く大人になってこの村を父のように守っていきたい。

それがはくの夢であり生きる理由だった。

 

父は何か大事なことを自分に伝えようとしている、良いことなのか悪いことなのかは分からなかったがそれだけは間違いないと伯は思っている。

なぜか気がいた。今村を見ておかないと、もう見ることができないような気がする。

父がかすかに見せた悲しみの感情は言葉にせずともはくの心にしみ、臓を濡らした。

 

第六話

村を回るはくの足取りは日に日に早くなっていた。

6日目の朝、伯と季蝉きせんはいつものように丘の上に登りはじめた。

はくにいちゃん…なんかこのごろ元気ないよぅ」

季蝉が言う。

朝の清浄な空気が季蝉きせんから香る芳香と合わさる。

 

「そう…見えるか?」その芳香に別世界に迷い込んだような錯覚を受けながらはくは応えた。

「うん…」季蝉は曖昧にうなずき黙ってしまった。

どうして?とは季蝉は聞かない。

おそらく季蝉きせんは伯と呂大夫りょたいふとの間に何かあったことを感じているのだろう。

だから季蝉は問おうとしない、そこに伯は季蝉の聡明そうめいさと優しい心を見るのだった。

 

押し黙ったまま2人は丘を登りきった。

季蝉が伯の袖を引く。

その動作に気づかされるまでもなく伯は丘上に先客の存在を認めていた。

 

第七話

丘の上でははくがそうするように少年が村を見下ろしていた。

後ろから近づいてくる2人の足音を聞いても少年は振り返らない。

はく季蝉きせんは何も言わず少年の横に並び村を眺めた。

いつもと変わらない平和な景色だった。まだ朝早いせいか村に見える人影はまばらである。

しばらくの時が経った。

だが少年はやはり面白くもなさそうに村を見ている。

敏捷びんしょうそうな体つきである。年は10を超えたばかりだろう。

背ははくよりも頭一つ低い。

細くきつい目をした横顔は若々しいたかを思わせる。髪は伯と同じように後ろで束ねていた。

可比能かひのうよ」

伯は少年の名を呼んだ。

はくにい」

やっと少年は口をひらくと伯の方を向いた。

 

第八話

かすれて大人びた声だ。心なしか声が沈んでいる。

「めずらしいな、お前が丘に登るのは」

「…はくにいに聞きたいことがあって待ってたんだ」

少し答えに迷ってからそう言うと可比能はちらりと季蝉きせんの方を見た。

その視線の意味に気づいた伯は、優しく季蝉の頭を撫でてやり「季蝉、少し散歩しておいで」と小さな声で言った。

季蝉きせんは笑顔で頷くと、すぐに丘の反対に向かって歩きはじめた。

「賢いな…季蝉は」

可比能は季蝉きせんの歩いて行くほうを見ながら言った。

その言葉にはくは微笑で答えると少し真剣な顔で可比能かひのうを見た。

 

「ラクレスが旅支度か?」

伯は突然に問うた。

可比能かひのうは目を見開き驚きを表した。

「知ってたのか?」

「知らぬよ、そんな気がしただけだ」

はく可比能かひのうから目をそらし村に目を向ける。

村は眠りから覚めたように朝の生活を営みはじめていた。

 

第九話

「親父がな…昨日の夜、旅支度をはじめたんだ」

視線をそらしたはくにかまわず可比能かひのうは語りはじめた。

「驚いたよ、急だったからな。親父は良く旅には出るが必ず行き先も帰る日も前もって言うんだ。」

「それが昨日は違っていたのか?」

はくの言葉に可比能かひのうが頷く。

 

「大違いさ。いくら聞いても大雑把なことしか言わねえ。まるで謎掛けだよ」

強くなってきた風音に消されぬよう、かすれた声を強めて可比能かひのうは続けた。

 

今回の旅は長くなること、方角は北であるらしいこと、可比能かひのうも付いて行きたいと言ったが拒否されたこと、いつになくラクレスの表情が険しかったこと。

はくは目を閉じ、時々話に相づちをうつ。

可比能かひのうは乳飲み子の時にラクレスが養子としてもらい受けたと聞く。

 

村の中で流れる噂ではこの中華の外にいる部族の生まれらしい。どういう経緯でそうなったかは伯も知らない。

ただ伯と可比能は幼少の頃から共に山を駆け、川で魚をとり、悪さをしてはラクレスに叱られた仲である。

伯にはそれで十分だった。

だが、はくはそうであっても可比能かひのうがそうだとは限らない。

「いつか俺を捨てた奴らを見返してやりたい」

そういう思いを可比能から感じるときがある。

もしかしたら明日父から伝えられる何かは可比能の出自にも関わるものなのかも知れない。

だからラクレスは可比能の同行を拒んだのか。それとも命の危険がある旅だからなのか。あるいはその両方。

可比能かひのうが語るにまかせはくは思考の泉に沈んでいった。

 

第十話

「でな、はくにい、結局親父は肝心のどこへ行くかは教えてくれなかったんだ」

可比能かひのうは一気にしゃべり終えると最後にそう言った。

可比能かひのうの話が終わると、はくはゆっくりと目を開けた。

脳裏には一つの結論が導き出されていた。

「わかったぞ、可比能かひのう

「何がだよ?」細い目を丸くして可比能かひのうは聞いた。

「お前の聞きたかったことさ」

はくは村から空に目線を移した。風に雨の匂いが混じりはじめた。

「行き先はな、恐らく檀石槐だんせきかいがいる鮮卑せんぴだ」

 

鮮卑せんぴ…」可比能かひのうはその名前を聞いて顔色を変えた。

北に見える黒い雲を見すえ、はくはまだ見ぬ草原の支配者達に想像をめぐらした。

 

第十一話

整然とした部屋だった。

ふしくれ立つ黒木くろきの机が尺を用いて測られたように中央に鎮座している。

掃除は隅々まで行き届いているが潔癖な印象は受けない。

武骨さが形になったような部屋だった。

 

だが今日はその調和に挑戦するように大きな薙刀なぎなたが戸口の壁に立て掛けられている。

柄の部分は血痕が染み付き黒みを帯びていた。

 

部屋の主人はむっつりと座っているが怒っているわけではない。

緑色の目は向かいに胡座あぐらをかく男を映している。

ラクレスが珍しく客人を相手にしているのだった。

 

「雨がきそうですな」ラクレスは言いながら久しぶりに会う友を見る。

いにしえの物語に登場する鬼獣のような男である。

ぶ厚い体をしている。胸板、腕、太腿、手のひら、そして首にいたるまで鎧のようにぶ厚い。

伸ばすに任せた髪と髭、彫りの深い顔立ちは昼間でさえ眼堝に影を残している。

歳は三十の半ば、男盛りである。熱い。男の体を造る細胞の一つ一つが沸騰しているのかもしれない。

同じ部屋にいるだけでラクレスの額には汗がにじむ。

 

「雨ですか…どうでしょうな」

曖昧に答えると男は目を閉じた。存外に優しい声である。

男が一刻ほど前に尋ねてきてからの会話はほとんどこの調子である。

 

ラクレスは立て掛けてある薙刀をちらりと見た。

刃先が象の鼻のように反り返って巻かれている。重さは恐らく200きん(約50kg)をくだるまい。

切るのではなく叩き割るための武器だ。

男はこの象鼻刀ぞうびとうを小枝のように振り回しながら、もう一つの武器を自在に使う。

それはすでに神技の域にあるとラクレスは思っている。

 

第十二話

「長旅になるのですかな?」男が問う。

「恐らくは」ラクレスは簡潔に答えた。

 

短い言葉のやり取りの中、ラクレスは男の剣気が微妙に揺らぐのを感じた。

だがその揺らぎが何を意味するのかは分からない。

「見えませぬか。また弱くなりましたな…ラクレス殿」

そう言うと男は残念そうに髭をさすった。

何が見えぬのか問おうとしてラクレスは止めた。ラクレスが老いたのではない、男がもはや届かぬ所まで昇ったのであろう。

 

「邪魔したようです。旅の武運を祈ります」男は目を開け腰をあげた。

戸口までラクレスが送ると、薙刀なぎなたを手にとり振り返った男は思い出したように問うた。

呂大夫りょたいふせがれを鍛えているのか」

突然の言葉にラクレスは真意を計りかねた。

口調が変化している。魂をきしませるような声である。

男の風貌と言葉がやっとかみ合ったようにも見える。

 

「今は近傍の丘に登っております」用心しながら答える。

「そやつはつよくなりそうか?」

ラクレスは間を置き、しかしはっきりと言った。

「…はく様は天才です。百年に1人の者となるでしょうな」

わしの相手ができる程度にか」

男の目は鬼の目であった。

 

「残念ながら」とラクレスは首を横に振った。

人が鬼獣に勝てるのは物語の中だけだ。

はくがこの鬼獣に勝てるとするならばその時すでに伯も人ではなかろう。

ラクレスははくにそういう道を歩いてほしくはなかった。その時部屋で異様な音が響き机が真っ二つに割れた。

ラクレスは部屋での言葉に得心とくしんし、目の前の男に深々と別れの作法をとった。

 

第十三話

7日目の朝がきた。

昨夜から降りだした雨は空が明るくなる頃には上がっていた。

 

はくは昼まで自室にこもり、丘で可比能かひのうから聞いたことを思案していた。

昼食をとると1人で稽古をし、夕陽が沈むのを待って父の部屋へ向かった。

部屋の前に立つとはくは一度深く息を吸い、名を告げ戸を開けた。

 

部屋の中はすでにがともされ呂大夫りょたいふとラクレスが胡座あぐらをかいていた。

ちらちらと揺れる燭の灯りが2人の顔に濃い陰影をつけている。

 

「座れ、よ。長くなる」

呂大夫は右手に杯を持ちいつもと変わらぬ声でそう言った。ヒヤリとする。

 

呂大夫りょたいふは今、はくの名を呼んだ。

姓はりょ、名は。それが伯の本名である。

 

はく」とは長男、お兄ちゃんという意味であり言わばあだ名ということになる。

中華では古来より人を名で呼ぶのは、目上の者以外では非常に失礼なこととされている。

つまり今日の話は家長として村長としての公的な話ということか。

呂布はいずまいを正して次の言葉を待った。

第十四話

可比能かひのうから旅の話を聞いたそうだな」

呂大夫りょたいふは酒瓶をラクレスに差し出しながら聞いた。

「…はい」

小さな声でそう答えて呂布りょふはラクレスを見た。

 

やはり自分は旅に出されるのだ。

ほとんど確信に近い予想であり、覚悟はできていたつもりであった。

だからこそ呂布は自分の中からあふれてくる寂寥感せきりょうかんに戸惑いを隠せなかった。

 

「愚息がつまらないことを申しました」

杯になみなみと注がれた酒を置くとラクレスは呂大夫に向かい頭を下げた。

呂大夫は軽く笑いながらそれを制し呂布に問う。

「さて勘の良いお前のことだ、わしがお前を何処へ送りだすか見当がついておろう」

 

檀石槐だんせきかい  大人国たいじんこくだと愚考いたしました」

少し身を乗り出した呂大夫をまっすぐに見ながら呂布は即答した。

 

 

 

ヲヲクラゲ
第15話、準備中です。
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